Les souches du virus VIH ne bénéficient pas de prendre des «vacances de drogue» et des interruptions structurées dans leur traitement antirétroviral, une nouvelle étude a trouvé (New England Journal of Medicine 2003; 349: 837-46). Les vacances médicamenteuses ont été proposées comme méthode pour retrouver la sensibilité aux antirétroviraux ainsi que pour réduire la toxicité des médicaments et sont de plus en plus populaires parmi les patients infectés par le VIH. Cependant, de nouvelles recherches indiquent que l’interruption du traitement peut effectivement être nuisible, même si les souches sensibles du virus reviennent. Les chercheurs dirigés par le Dr Jody Lawrence du Centre médical de l’Université de Californie à San Francisco ont recruté 270 patients atteints du VIH multirésistant aux médicaments à travers les États-Unis dans un essai multicentrique, où ils ont été randomisés en deux groupes post-partum. Un groupe a subi une interruption structurée de traitement de quatre mois, suivie d’un changement dans le traitement antirétroviral. Le groupe témoin a pris un changement immédiat dans le régime médicamenteux. Dans le groupe des congés médicamenteux, la réversion génotypique des souches multirésistantes du VIH est survenue chez 64% des patients dans les 16 semaines suivant l’arrêt du traitement antirétroviral. Cependant, contrairement aux prédictions, la réversion des souches virales en virus de type sauvage, théoriquement plus sensible au traitement, ne s’est pas accompagnée d’une meilleure réponse thérapeutique à long terme. Après un suivi médian de 11,6 mois, 22 des 138 patients ayant interrompu leur traitement sont soit décédés, soit aggravés, contre 12 des 132 patients qui n’ont pas arrêté le traitement (P = 0,01, risque relatif dans le groupe d’interruption du traitement 2,57 Les patients qui ont pris un congé médicamenteux ont également développé un système immunitaire plus faible, avec des diminutions de leurs lymphocytes T CD4 et une augmentation des infections liées au SIDA Huit patients dans chaque groupe sont morts pendant la période d’étude. Les patients les plus fréquemment traités ont été 17 patients du groupe médicamenteux dont la maladie a progressé, la candidose œsophagienne, la pneumonie à Pneumocystis carinii et la cryptosporidiose, tandis que les sujets viraux ont vu leurs titres viraux augmenter pendant les quatre premiers mois de traitement. La concentration d’ARN viral du VIH était de 1,2 log par ml plus élevée que la concentration dans l’autre groupe (P